Groep A

w g v
RuslandRusland 2 2 0 0 6 (8-1)
UruguayUruguay 2 2 0 0 6 (2-0)
EgypteEgypte 2 0 0 2 0 (1-4)
Saudi ArabiëSaudi Arabië 2 0 0 2 0 (0-6)

Eerste Ronde
14 jun 2018
17:00 Rusland Rusland 5 – 0 Saudi Arabië Saudi Arabië
15 jun 2018
14:00 Egypte Egypte 0 – 1 Uruguay Uruguay
19 jun 2018
20:00 Rusland Rusland 3 – 1 Egypte Egypte
20 jun 2018
17:00 Uruguay Uruguay 1 – 0 Saudi Arabië Saudi Arabië
25 jun 2018
16:00 Uruguay Uruguay Rusland Rusland
16:00 Saudi Arabië Saudi Arabië Egypte Egypte

Maak kennis met de teams in Groep A

Rusland: voor volk en vaderland op het WK voetbal

Wees glorieus, ons vaderland.’ Veel Russen hopen dat hun voetbalhelden deze zomer deze woorden uit het bombastische nationale volkslied kracht bijzetten op het WK voetbal in eigen land. Het wordt ook wel weer eens tijd, want sinds Euro 2012 – het toernooi waarop de Russen verrassend ten koste van Oranje de halve finales haalden – werd geen enkele wedstrijd op een groot eindtoernooi meer gewonnen. Ook het WK-verleden van Rusland geeft de Russische burger weinig moed: sinds het uiteenvallen van de Sovjet-Unie werd nooit meer de groepsfase overleefd.

Stanislav Tsjertsjesov en zijn mannen moeten daar verandering in brengen en het besmeurde blazoen weer oppoetsen. De oud-doelman, die na het EK 2016 het stokje overnam van Leonid Sloetski, doet dat met een nieuwe, frisse selectie. Vooral de verdediging kreeg een grote make-over: de gebroeders Berezoetski werden bedankt voor bewezen diensten en vervangen door jongeren als Ilja Koetepov (Spartak Moskou) en Fjodor Koedriasjov (Rubin Kazan). Bovendien paste hij talentvolle spelers als de tweeling Aleksej en Anton Mirantsjoek (Lokomotiv Moskou) en Aleksandr Golovin (CSKA Moskou) in. Sterkhouder Igor Denisov moest echter wieberen. Het gevolg van een bekoelde relatie na een eerdere samenwerking tussen de verdedigende middenvelder en Tsjertsjesov bij Dinamo Moskou.

Een zwaar gerenoveerd Rusland gaat in eigen land dus op zoek naar eerherstel. De vraag is echter of de mannen van Tsjertsjesov goed genoeg zijn om zich door de groepsfase te knokken. In de aanloop naar het mondiale eindtoernooi liet het gastland een allesbehalve verpletterende indruk achter. Ondanks de donkere wolken die boven de ploeg hangen, zou Saoedi-Arabië normaal gesproken geen probleem moeten zijn. Maar Egypte (al dan niet met Mo Salah) en vooral Uruguay zijn toch andere koek. Wordt het komende zomer dus een zwanenzang à la Zuid-Afrika, het thuisland ging er in 2010 roemloos in de eerste ronde uit, of wordt het een voetbalsprookje zoals Zuid-Korea in 2002? In het laatste geval zal het Russische volkslied weer vol trots door de tribunes klinken: ‘Wees glorieus, ons land! Wij zijn trots op jullie!’

WK kwalificatie: Gastland. 
Bijnaam: Sbornaya (team). 
Favoriete systeem: 3-5-2. 
Vermoedelijke opstelling Rusland: Igor Akinfejev; Vladimir Granat, Ilja Koetepov (Sergei Ignasjevitsj), Fjodor Koediasjov; Joeri Zjirkov, Roman Zobnin, Alan Dzagojev, Aleksandr Golovin, Aleksander Samedov (Mário Fernandes); Fjodor Smolov, Aleksej Mirantsjoek. 
Ster:  Igor Akinfejev (CSKA Moskou). 
Speler om in de gaten te houden: Aleksandr Golovin (CSKA Moskou) 
Manager:
 Stanislav Tsjertsjesov. 
Beste prestatie WK voetbal:  Eerste ronde 1994, 2002, 2014 (De Sovjet-Unie eindigde in 1966 als vierde).

Saoedi-Arabië: voetballen in de geest van Saeed Al-Owairan

Saoedi-Arabië in de volgende ronde van het WK 2018. Het lijkt bij voorbaat een kansloze missie. Dat was echter ook de gedachte toen een onbekende, ietwat slungelige, Saoedi op het WK 1994, in de laatste groepswedstrijd tegen de Rode Duivels, vol lef en branie aan een imposante solo begon. Hij pikte de bal halverwege de eigen helft op, zette de turbo aan en slalomde zich – op goed geluk en techniek – naar het vijandelijke doel. Om vervolgens al vallend te scoren. Het bleek genoeg voor kwalificatie voor de volgende ronde. De iconische dribbel van Saeed Al-Owairan staat in Saoedi-Arabië zodoende nog altijd symbool voor trots, maar ook hoop. Geloof in een goede afloop.

Het zal nodig zijn, want het Arabische land is het laagst geklasseerde land dat acte de présence geeft op het komende WK voetbal. De Saoedi’s staan namelijk pas zeventigste op de FIFA-ranking. Om het niveau van de internationals richting het WK 2018 op te krikken, kwamen de Saoedische voetbalbond en de Spaanse La Liga eind januari met een prestigieus uitleenproject op de proppen. Negen spelers werden naar Spanje gestuurd, drie naar het hoogste niveau: de internationals Salem Al-Dawsari (Villarreal), Fahad Al-Muwallad (Levante) en Yahya Al-Shehri (Leganés). Het doel: leren op het hoogste niveau, om deze lessen in Rusland in de praktijk te brengen. Echt veel zullen ze er niet van hebben opgestoken, want tot nu toe heeft het trio nog geen minuut gespeeld. En daar lijkt ook niet snel verandering in te komen. Kortom, een groot fiasco.

Sowieso is het nooit saai met de Saoedi’s. Daar kan Bert van Marwijk over meepraten. De oud-bondscoach van Oranje kwalificeerde zich met de Groene Valken voor de eerste keer sinds 2006 voor het WK, maar enkele dagen later vloog de Nederlander eruit. Reden: de nieuwe algemeen directeur van de voetbalbond, Majed Abdullah, had liever de Argentijn Edgardo Bauza aan het roer. Hij hield het in totaal twee maanden en vijf oefenduels vol. Nu gaat Saoedi-Arabië met Juan Antonio Pizzi naar het WK. Althans, als er in de tussentijd niks geks gebeurt. Hoe dan ook: de Arabieren moeten hopen dat alles in Rusland op zijn plek valt en het team gaat voetballen in de geest van Al-Owairan. Vol lef, branie en geloof in een goede afloop.

WK kwalificatie: Nummer twee Groep B van de Aziatische kwalificatie. 
Bijnaam: de Groene Valken
Favoriete systeem: 4-2-3-1 of 4-3-3. 
Vermoedelijke opstelling Saoedi-Arabië: Yasser Al Mosailem; Mansoor Al-Harbi, Omar Hawsawi, Osama Hawsawi, Yasser Al-Shahrani; Salman Al Faraj, Abdullah Otayf; Salem Al-Dawsari, Taisir Al-Jassim, Yahya Al-Shehri; Mohammad Al-Sahlawi. 
Ster:  Mohammad Al-Sahlawi (Al-Nassr). 
Speler om in de gaten te houden: Yahya Al-Shehri (Al-Nassr, uitgeleend aan Leganés). 
Manager: Juan Antonio Pizzi. 
Beste prestatie WK voetbal:  Tweede ronde 1994.

Egypte: volkshelden moeten voor nieuw voetbalfeest zorgen

Een waar volksfeest. Dat zette Mohamed Salah in gang toen hij begin oktober zijn land tegen Congo (2-1 winst) eigenhandig naar het WK 2018 schoot. De vreugde-uitbarsting was begrijpelijk. Niet alleen omdat Egypte zich voor de eerste keer sinds 1990 weer eens wist te plaatsen voor het mondiale eindtoernooi, maar bovenal omdat het zorgde voor een wel te gebruiken lichtpuntje in een duister periode. Het land aan de Nijl verkeert namelijk in een economische crisis, gaat gebukt onder de repressie van het regime en heeft te kampen met het teruglopende toerisme door aanslagen. Kortom, kommer en kwel.

En wellicht dat het komende zomer weer een gekkenhuis wordt in Egypte, want het beste Afrikaanse voetballand (het is met zeven Afrika Cup titels recordhouder) zou zomaar eens kunnen verrassen. Het heeft met Mohamed Salah, die 71% van de goals in de kwalificatie voor de rekening nam, namelijk een van de beste spelers ter wereld in de gelederen. De King of Egypt, die in de aanloop naar de mondiale titelstrijd herstellende is van een schouderblessure (opgelopen in de Champions League finale), was dit seizoen voor ‘zijn’ Liverpool al meer dan veertig keer (!) trefzeker. Bovendien hanteert bondscoach Hector Cuper een vrij defensief systeem (4-2-3-1), dat moeilijk te ontrafelen is. Ter illustratie: de Farao’skregen in de laatste 35 duels slechts driemaal twee of meer doelpunten tegen. En op de counter kunnen de watervlugge Salah en co genadeloos toeslaan.

Aan de onvoorwaardelijke steun van het thuisfront zal het niet liggen. De Egyptenaren willen niks liever dan hun nieuwe volkshelden naar grote hoogten stuwen: thuis, in het café, maar ook in Rusland zelf. Er zijn heel wat Egyptenaren die zich in de schulden steken om Salah, Mohamed Elnany (Arsenal), Abdallah Said (Al Ahly) en andere voetbalhelden aan het werk te zien. Daarnaast wordt ook aan belangrijke randzaken gedacht: de grootmufi van Egypte, de allerbelangrijkste islamitische leider van het land, heeft zelfs een fatwa uitgesproken waarin staat dat de nationale ploeg tijdens het WK niet hoeft te vasten. Op die manier moet in ieder geval de eerste ronde worden overleefd.

WK kwalificatie: Winnaar Groep E van de Afrikaanse kwalificatie. 
Bijnaam: de Farao’s
Favoriete systeem: 4-2-3-1. 
Vermoedelijke opstelling Egypte: Essam El-Hadary; Mohamed Abdel-Shafy, Ali Gabr (Ramy Rabia), Ahmed Hegazi, Ahmed Fathy; Mohamed Elneny, Tarek Hamed; Trézéguet (Ramadan Sobhi), Abdallah Said, Mohamed Salah; Marwan Mohsen. 
Ster:  Mohamed Salah (Liverpool). 
Speler om in de gaten te houden: Ramadan Sobhi (Stoke City). Manager:Hector Cuper. 
Beste prestatie WK voetbal:  Eerste ronde 1934, 1990. 

Uruguay: volle kracht vooruit naar nieuwe glorie

Het vorige WK voetbal eindigde voor Uruguay in een grote sof. De tweevoudig wereldkampioen knokte zich nog wel knap door een poule met Engeland (2-1 winst), Italië (1-0 winst) en Costa-Rica (3-1 verlies), maar kwam geen enkel moment in de buurt van het niveau van het voetbalsprookje dat de World Cup in Zuid-Afrika was. Na een kansloze 2-0 nederlaag tegen Colombia waren de achtste finales het eindstation. Het leidde tot de vraag of de chemie tussen Oscar Tabárez, die al sinds 2006 de leiding heeft over de nationale selectie van Uruguay, en zijn mannen wellicht was uitgewerkt.

Het eenduidige antwoord volgde in de kwalificatie voor het WK 2018: nee! Waar Uruguay zich in het verleden vaak met de hakken over de sloot (lees: via een play-off) kwalificeerde voor het WK voetbal, rolde het ditmaal in alle rust door de zware competitie van de CONMEBOL. Het geheim zit hem in de doelcijfers: 32 voor en 20 tegen, in 18 duels. De inmiddels 71-jarige Tabárez koos ervoor om een wat avontuurlijkere speelstijl te hanteren, zonder daarbij de organisatie over het hoofd te zien. Dat had vooral te maken met het inpassen van offensief talent, zoals Matías Vecino, (Internazionale), Nahitan Nández (Boca Juniors), Rodrigo Bentancur (Juventus) en Giorgian De Arrascaeta (Cruzeiro). Gekoppeld aan het duo Edison Cavani (PSG) en Luis Suarez is dat een dodelijk mix. Bovendien geeft het dus weinig weg; met de twee Atletico Madrid slopers Diego Godin en José María Giménez achterin.

Gezien de foutloze kwalificatie en de sterkte van de selectie zijn de Zuid-Amerikanen de torenhoge favoriet in groep A. Ze gaan in ieder geval volle kracht vooruit: op zoek naar nieuwe eer en glorie. Zit er opnieuw een herhaling van het succesvolle WK 2014 in voor de mannen van Tabárez? De komende weken gaan het uitwijzen.

WK kwalificatie: Tweede in de Zuid-Amerikaanse kwalificatie, achter Brazilië. 
Bijnaam: La Celeste (de blauwe lucht). 
Favoriete systeem: 4-4-2. 
Vermoedelijke opstelling Uruguay:  Fernando Muslera; Martin Caceres, Diego Godin, José María Giménez, Maximiliano Pereira; Rodrigo Bentancur, Matías Vecino, Giorgian De Arrascaeta, Nahitan Nandez; Edinson Cavani, Luis Suárez. 
Ster: Luis Suárez (Barcelona). 
Speler om in de gaten te houden: Giorgian De Arrascaeta (Cruzeiro). 
Manager: Oscar Tabárez. 
Beste prestatie WK voetbal:  Winnaars 1930, 1950.