Groep B

w g v
SpanjeSpanje 3 1 2 0 5 (6-5)
PortugalPortugal 3 1 2 0 5 (5-4)
IranIran 3 1 1 1 4 (2-2)
MarokkoMarokko 3 0 1 2 1 (2-4)

Eerste Ronde
15 jun 2018
17:00 Marokko Marokko 0 – 1 Iran Iran
20:00 Portugal Portugal 3 – 3 Spanje Spanje
20 jun 2018
14:00 Portugal Portugal 1 – 0 Marokko Marokko
20:00 Iran Iran 0 – 1 Spanje Spanje
25 jun 2018
20:00 Iran Iran 1 – 1 Portugal Portugal
20:00 Spanje Spanje 2 – 2 Marokko Marokko

Maak kennis met de teams in Groep B

Portugal: op zoek naar mondiale erkenning

“Brazilië, Argentinië, Spanje, Duitsland en Frankrijk zijn de topfavorieten voor de WK-titel. Ze beschikken allemaal over een brede en kwalitatief sterke selectie. Bovendien hebben ze ervaring en succes gehad op het hoogste podium”, stelt de Portugese bondscoach Fernando Santos in gesprek met FIFA.com. “We accepteren dat. Dat betekent echter niet dat we niet de ambitie hebben om elk duel te winnen.” Het zal nodig zijn, want de Europees kampioen komt in de groepsfase van het WK 2018 direct één van de topfavorieten tegen: buurland Spanje. Bovendien zijn Marokko en Iran ook geen pushovers.

Toch zal Santos met vertrouwen tegemoet kijken naar het komende WK voetbal. Zijn team lijkt sterker dan twee jaar geleden, toen het vriend en vijand verbaasde door in Frankrijk Europees kampioen te worden. Bovendien geeft de aanwezigheid van Bernardo Silva (Manchester City), Gonçalo Guedes (PSG, uitgeleend aan Valencia) en André Silva (AC Milan) het defensieve spelconcept, waarmee de eerdergenoemde titel werd binnengesleept, wat meer creativiteit. Het zorgt voor extra stootkracht voorin, waar uiteraard Cristiano Ronaldo de grote vedette is. De veel scorende aanvaller van Real Madrid is de laatste maanden van het seizoen weer in supervorm en hoopt eindelijk met zijn land te schitteren op het hoogste voetbalpodium en mondiale erkenning te krijgen. Iets dat mogelijk moet zijn op het komende WK voetbal, want zijn club zorgt ervoor dat hij niet vermoeid aan de mondiale titelstrijd begint; door hem te sparen in onbeduidende potjes. “Ronaldo is cruciaal voor ons team”, stelt Santos. Om daar snel aan toe te voegen: “maar om te winnen moeten we als een team spelen.”

En juist daar zit hem het gevaar: Portugal komt niet altijd als een hecht team voor de dag. Het past bij de onvoorspelbaarheid die deze Portugese selectie met zich meedraagt. Dat bleek wel op het laatste EK, waar Ronaldo en co ternauwernood met slechts drie punten een groep met Hongarije, IJsland en Oostenrijk overleefden. Op het WK 2018 kan een dergelijke groepsfase een snelle exit betekenen. Als Portugal er echter in slaagt om een dergelijk scenario te vermijden, dan zou het best eens een heel succesvol WK voetbal kunnen worden.

WK kwalificatie: Winnaar Groep B van de Europese kwalificatie. Bijnaam: Selecao
Favoriete systeem: 4-4-2. 
Vermoedelijke opstelling Portugal: Rui Patrício; Raphael Guerreiro, Bruno Alves (José Fonte), Pepe, Cédric Soares; João Mário, João Moutinho, William Carvalho, Bernardo Silva; Cristiano Ronaldo, Gonçalo Guedes (André Silva). 
Ster: Cristiano Ronaldo (Real Madrid) 
Speler om in de gaten te houden: Bernardo Silva (Manchester City). Manager: Fernando Santos. 
Beste prestatie WK voetbal: Derde plek in 1966.

Spanje: opnieuw breken met de ‘Spaanse vloek’

Vier jaar geleden slaagde Spanje er niet in om zijn favorietenrol waar te maken. Mede door een sensationele 5-1 nederlaag in de openingswedstrijd tegen Oranje was de groepsfase het eindstation. En ook twee jaar later ging het mis voor La Roja. De mannen van de succescoach Vicente del Bosque kwam ditmaal wel door de poulefase, maar werd vervolgens gewipt door Italië (2-0). Daarmee lijkt een traditioneel euvel in ere hersteld: de ‘Spaanse vloek’, het laten afweten op het moment suprême. Iets dat tot het EK 2008, het begin van de gloriejaren van La Roja, ook altijd het geval was. Elk eindtoernooi werden de Spanjaarden naar voren geschoven als één van de (schaduw)favorieten, maar even zo vaak zonder succes.

Toch zou de ‘Spaanse vloek’ op het WK 2018 helemaal naar de achtergrond kunnen worden verwezen. Spanje heeft namelijk een nieuwe succescoach voor de groep staan: Julen Lopetegui. De Baskische oud-doelman, die in 2013 Europees kampioen werd met Spanje onder 21, laat La Roja weer als vanouds voetballen. Zo legde de Spanjaarden het bijna perfecte parkoers af in de kwalificatie, waarin slechts twee punten werden verloren (1-1 tegen Italië). Bovendien maakten ze in de aanloop naar het mondiale eindtoernooi indruk tegen andere grootmachten: 1-1 tegen Duitsland en liefst 6-1 tegen Argentinië.

Het geheim: Lopetegui houdt vast aan de succesvolle kern uit de eerdergenoemde gloriejaren, maar voegt daar hongerige nieuwe gezichten aan toe. Dit zijn veelal bekenden van het gewonnen jeugd-EK in 2013, zoals Koke (Atletico Madrid), Thiago Alcantara (Bayern Munchen), Isco (Real Madrid), David De Gea (Manchester United), Dani Carvajal (Real Madrid), maar ook klasbakken als Marco Asensio (Real Madrid). Kortom, Spanje kan een uitermate sterk elftal op de mat brengen. Een team ook dat het iedereen lastig kan maken, zeker nu de Spaanse schwung weer terug is in het spel.

Update (13.06.2018): de Spaanse bond heeft één dag voor het WK 2018 afscheid genomen van Julen Lopetegui. Het wordt de oefenmeester bijzonder kwalijk genomen dat hij recentelijk voor Real Madrid tekende, zonder dat tijdig aan zijn huidige opdrachtgever te melden. Technisch directeur en oud-speler Fernando Hierro neemt het stokje over en zal de nationale ploeg coachen tijdens het komende WK. Saillant detail: de ontslagen keuzeheer verloor geen enkel duel met La Roja. 

WK kwalificatie: Winnaar Groep G van de Europese kwalificatie.
Bijnaam: La Roja
Favoriete systeem: 4-5-1.
Vermoedelijke opstelling Spanje: David de Gea; Jordi Alba, Sergio Ramos, Gerard Piqué, Daniel Carvajal (Alvaro Odriozola); Andrés Iniesta, Sergio Busquets, Isco, Thiago Alcântara (Koke), David Silva; Diego Costa.
Ster:  Andrés Iniesta (Barcelona).
Speler om in de gaten te houden: Isco (Real Madrid).
Manager: Julen Lopetegui Fernando Hierro.
Beste prestatie WK voetbal:  Winnaar in 2010.

Marokko: schitteren op het allerhoogste podium

“Natuurlijk is Spanje de favoriet in onze poule. Maar wie had gedacht dat Oranje daar met 5-1 van zou winnen in 2014. We zijn een hecht team, de bondscoach heeft er een bepaalde manier van spelen ingebracht die aanslaat. We willen het laten zien op het allerhoogste podium.” De woorden van Nordin Amrabat (Watford, uitgeleend aan Leganes), in het Algemeen Dagblad, zijn illustratief voor het Marokkaanse vertrouwen in eigen kunnen. Het geloof dat een ongelofelijke boost kreeg met de aanstelling van de ervaren Hervé Renard als bondscoach. De Fransman leidde de Atlas Leeuwen niet alleen voor de eerste keer in twintig jaar naar het WK voetbal, maar heeft van de Afrikanen ook een niet te onderschatten tegenstander gemaakt.

Waar in het verleden de Marokkaanse ‘BV’tjes’ binnen de selectie nogal eens botsten, is daar nu geen sprake meer van. Renard hecht namelijk veel waarde aan eenheid en teamgevoel: hij werkt met een vaste kern van spelers, waarbij het collectief voorop staat en er geen plek is voor ego’s. Wie volgt, mag mee. Wie niet in de pas loopt, vliegt eruit. Het werkt, want Marokko speelt als een hechte ploeg. Een team dat bovendien heel wat moois te bieden heeft. De selectie is namelijk een prachtige mix van ervaring en talent: Karim El Ahmadi (Feyenoord), Moubarak Boussoufa (Al-Jazira) Mehdi Benatia (Juventus), Hakim Ziyech (Ajax), Amine Harit (Schalke 04), Achraf Hakimi (Real Madrid) en raising star Ayoub El Kaabi (Berkane).

Volgens oud-voetballer El Hadji Diouf gaan de Atlas Leeuwen dan ook hoge ogen gooien op het WK voetbal. “Als de Marokkaanse spelers erin geloven dat ze geschiedenis kunnen schrijven, dan gaat het lukken”, aldus de Senegalees tegenover ESPN. “Ze zijn technisch en tactisch sterk en hebben een coach waarnaar ze luisteren.” Om de woorden van de Afrikaanse topvoetballer profetische proporties te laten aannemen, zal wel eerst de poule moeten worden overleefd. Geen sinecure, maar ook geen mission impossible. Zeker als Portugal weer een van zijn fameuze off-days heeft.

WK kwalificatie: Winnaar Groep C van de Afrikaanse kwalificatie.
Bijnaam: de Atlas Leeuwen
Favoriete systeem: 4-5-1.
Vermoedelijke opstelling Marokko: Munir Mohand Mohamedi; Achraf Hakimi, Mehdi Benatia, Romain Saïss, Nordin Amrabat; Amine Harit, Mbark Boussoufa, Younès Belhanda, Karim El Ahmadi, Hakim Ziyech; Ayoub El Kaabi (Khalid Boutaïb). 
Ster: Hakim Ziyech (Ajax).
Speler om in de gaten te houden: Ayoub El Kaabi (Berkane).
Manager: Hervé Renard.
Beste prestatie WK voetbal: Tweede ronde in 1986. 

Iran: Sardar Azmoun en co spelen op de verrassing

Onbekend, maakt onbemind. Zo is het ook met Iran. Voor het grote publiek is Team Melli, team van het volk, een groot vraagteken voor het WK 2018: onbekend, dus onbemind. Daar zou deze zomer wel eens verandering in kunnen komen, want de Iraniërs kwalificeerden zich als eerste Aziatische land en ook nog eens ongeslagen voor de mondiale voetbalhoogmis. Hoewel de groepsfase een harde kluif lijkt, wil Iran zich tonen. “We gaan niet naar Rusland om de toerist uit te hangen”, stelt een strijdvaardige Carlos Queiroz.

De ervaren Portugese bondscoach zou daar wel eens gelijk in kunnen hebben. Iran mag dan onbekend en onbemind zijn, maar de Aziaten kunnen wel degelijk een rol van betekenis spelen. Ze beschikken over een sterke selectie met veel spelers die buiten de landsgrenzen schitteren: Saman Ghoddos (Östersund), de topscorer van de Eredivisie Alireza Jahanbakhsh (AZ), Kaveh Rezaei (Charleroi), maar bovenal Sardar Azmoun (Rubin Kazan). Laatstgenoemde is de raising star van het Iraanse voetbal. Hij wordt in eigen land door fans vaak in een adem genoemd met Lionel Messi en Zlatan Ibrahimovic, maar vindt zelf dat hij meer weg heeft van de atletische Zweed. Niet zozeer vanwege zijn postuur, maar meer vanwege zijn kopkracht en klinische afwerking. Hij scoorde liefst elf keer tijdens de kwalificatie.

“Azmoun is een zogenoemde ‘big-game player’. Hij komt tot leven in grote wedstrijden”, stelt de Iraanse journalist Arya Allahverdi. “Zodra hij het Iraanse shirt aantrekt, blijft hij maar scoren. Ik heb het gevoel dat hij gaat schitteren op het WK 2018.” Het zou zomaar kunnen, want de spelfilosofie die gehanteerd wordt, is op het lijf geschreven van de snelle en behendige sterkhouders van Iran: reactievoetbal – met een ver teruggetrokken achterhoede en scherpe counters. En met spelers als Azmoun en Jahanbakhsh kan dat voor de tegenstander wel eens dodelijk verrassend zijn. Spanje, Marokko, maar vooral Portugal zijn dus gewaarschuwd. De Portugezen hebben het namelijk vaak lastig met een dergelijk spelsysteem. Zo bleek in maart nog in een oefenduel met Egypte, dat pas diep in blessuretijd door twee doelpunten van Cristiano Ronaldo werd gewonnen (2-1).

WK kwalificatie: Winnaar Groep A van de Afrikaanse kwalificatie. Bijnaam: Team Melli (team van het volk). 
Favoriete systeem: 4-2-3-1.
Vermoedelijke opstelling Iran: Alireza Beiranvand; Milad Mohammadi, Morteza Pouraliganji, Rouzbeh Cheshmi, Ramin Rezaeian; Ehsan Hajsafi, Omid Ebrahimi; Mehdi Taremi (Saman Ghoddos), Masoud Shojaei, Alireza Jahanbakhsh; Sardar Azmoun. 
Ster:  Sardar Azmoun (Rubin Kazan).
Speler om in de gaten te houden: Alireza Jahanbakhsh (AZ). 
Manager: Carlos Queiroz.
Beste prestatie WK voetbal: Eerste ronde in 1978, 1998, 2006, 2014.