Groep G

w g v
BelgiëBelgië 3 3 0 0 9 (9-2)
EngelandEngeland 3 2 0 1 6 (8-3)
TunesiëTunesië 3 1 0 2 3 (5-8)
PanamaPanama 3 0 0 3 0 (2-11)

Eerste Ronde
18 jun 2018
17:00 België België 3 – 0 Panama Panama
20:00 Tunesië Tunesië 1 – 2 Engeland Engeland
23 jun 2018
14:00 België België 5 – 2 Tunesië Tunesië
24 jun 2018
14:00 Engeland Engeland 6 – 1 Panama Panama
28 jun 2018
20:00 Engeland Engeland 0 – 1 België België
20:00 Panama Panama 1 – 2 Tunesië Tunesië

Maak kennis met de teams in Groep G

België: met ‘Hollandse arrogantie’ naar Rusland

De wereldtitel. Met minder dan dat zijn de Rode Duivels niet tevreden. België trekt met deze bijna ‘Hollandse arrogantie’naar het WK voetbal. In Rusland moet een gouden generatie voetballers, waarvan Eden Hazard (Chelsea) en Kevin de Bruyne (Manchester City) de bekendste exponenten zijn, namelijk eindelijk zijn langverwachte belofte inlossen. Iets dat tot dusverre telkens niet lukte. Zowel op het WK 2014 als op het EK twee jaar later waren de kwartfinales namelijk het eindstation. Dat moet dit jaar anders.

De WK kwalificatie was wat dat betreft uitermate hoopgevend. De Rode Duivels wonnen negen van hun 10 kwalificatiewedstrijden in een ongeslagen campagne, scoorden liefst 43 doelpunten en Romelu Lukaku (Manchester United) kroonden zich tot all-time topscorer. Bovendien verloor België twee jaar geleden voor het laatst: op 1 september 2016, thuis tegen Spanje (2-0). En daarmee is ook direct één van de pijnpunten van deze selectie genoemd. Deze generatie Rode Duivels mag dan flink wat wedstrijden winnen en zodoende omhoogklimmen op de FIFA-ranking, maar tegen de toplanden wordt zelden thuis gegeven. Iets dat toch echt moet veranderen, wil België daadwerkelijk een rol van betekenis spelen op het WK 2018.

Een ander pijnpunt blijft het gebrek aan tactisch vernuft. Ook de inbreng van Roberto Martinez als bondscoach heeft daar tot dusverre nog weinig aan veranderd. De Spanjaard werd na het desastreus verlopen EK in Frankrijk aangesteld om het aanwezige Belgische talent in een duidelijk tactisch plan te vatten. Tot dusverre zonder veel succes. Zo bleek tegen een wat sterkere tegenstander, zoals Mexico (3-3 gelijkspel). Tot ergernis van De Bruyne: “Zolang er tactisch geen goed systeem staat, zullen we moeilijkheden hebben tegen ploegen als Mexico.” En die problemen worden nog groter als achterin wat steunpilaren wegvallen. Want waar de Rode Duivels voorin te kampen hebben met een offensieve weelde, is er achterin geen overschot. België moet dus hopen dat iedereen fit blijft en de pijnpunten op tijd worden weggewerkt. Lukt dat, dan kan Mexico 86 uit de boeken worden gevoetbald. Zo niet, dan kan het (opnieuw) een frustrerend toernooi worden.

WK kwalificatie: Winnaar Groep C van de Europese kwalificatie. 
Bijnaam: Rode Duivels
Favoriete systeem: 3-4-2-1
Vermoedelijke opstelling België: 
Thibaut Courtois; Jan Vertonghen, Vincent Kompany, Toby Alderweireld; Yannick Carrasco, Axel Witsel, Kevin De Bruyne, Thomas Meunier; Dries Mertens, Eden Hazard; Romelu Lukaku. 
Ster: Kevin De Bruyne (Manchester City). 
Speler om in de gaten te houden: Thomas Meunier (PSG). 
Manager: Roberto Martinez. 
Beste prestatie WK voetbal: Vierde in 1986. 

Panama: genieten, maar zeker ook presteren

‘De stem van het volk heeft gesproken. Morgen is een nationale feestdag’. Deze tweet slingerde de Panamese president Juan Carlos Varela de wereld in na de historische 2-1 zege van ‘zijn’ land op Costa Rica. Het zorgde er namelijk voor dat Panama, een land met vier miljoen inwoners, zich voor de allereerste keer plaatste voor het WK voetbal. Het leidde tot een ongekende uitbarsting van vreugde. Een eruptie waarvan zeker 24 uur hersteld moest worden, zo vond Varela.

Het ongekende voetbalsucces komt voor een groot deel op het conto van Hernan Dario Gomez. De Colombiaan, die eerder Colombia (1998) en Ecuador (2002) naar het WK voetbal bracht, wist Panama om te toveren in een winnende formatie. Dat deed hij door te kiezen voor een 4-4-1-1 systeem, met de focus op een goede en gesloten organisatie. Om zo naar hartenlust het geliefde spelletje te spelen: countervoetbal. De as van het elftal bestaat uit ervaren spelers: aanvoerder Felipe Baloy (37, Municipal), creatieve middenvelder Gabriel Gomez (33, Atletico Bucaramanga) en de aanvallers Gabriel Torres (29, FC Lausanne) en Blas Pérez (37, Municipal). “Mensen zien ons misschien als een lichtgewicht, maar ik kan jullie verzekeren dat we een team hebben dat tactisch, snel en sterk voor de dag komt”, is Gomez duidelijk.

Los Canaleros, de kanaalmannen, zien hun debuut op het WK 2018 vooral als een mooie kans. Het is niet alleen de mogelijkheid om zich te meten met de beste ploegen ter wereld, maar ook om te genieten van het hele gebeuren. De vergelijking met een uit de hand gelopen schoolreisje is dan ook snel gemaakt. Toch wil Gomez de Panamese huid duur verkopen: “We willen ons aan de wereld tonen. We willen ze onze voetbalidentiteit laten zien.” Of dat genoeg gaat zijn om voor een verrassing te zorgen, moet de toekomst uitwijzen.

WK kwalificatie: Derde in de Noord-Amerikaanse kwalificatie. 
Bijnaam: Los Canaleros (de kanaalmannen). 
Favoriete systeem: 4-4-1-1. 
Vermoedelijke opstelling Panama: Jaime Penedo; Luis Ovalle, Román Torres, Fidel Escobar, Michael Amir Murillo; Alberto Quintero, Aníbal Godoy, Gabriel Gómez, Armando Cooper; Blas Pérez; Gabriel Torres. 
Ster: Gabriel Gómez (Atlético Bucaramanga). 
Speler om in de gaten te houden: Alberto Quintero (Universitario). 
Manager: Hernan Dario Gomez. 
Beste prestatie WK voetbal: Debuut.

Tunesië: met hernieuwd vertrouwen terug op het WK

De Adelaars van Carthago scheren weer hoge toppen. Na een afwezigheid van twaalf jaar is Tunesië namelijk opnieuw van de partij op het allerhoogste voetbalpodium: het WK 2018 in Rusland. Met een portie zelfvertrouwen, want het bleef ongeslagen in de Afrikaanse kwalificatie. “Ik ben er zeker van dat Tunesie één van de revelaties van het WK 2018 kan worden”, droomt international Anice Badri (Esperance) hardop op FIFA.com. “En ik zeg dat niet omdat het leuk klinkt. We zullen het laten zien op het veld.”

Toch geeft de WK-geschiedenis de Adelaars van Carthago weinig hoop om tot grote hoogten te vliegen. In de vier vorige deelnames (1978, 1998, 2002, 2006) werd nog nooit de groepsfase overleefd. Sterker, er werd in totaal maar één keer gewonnen. Alleen het allereerste WK-duel ooit, bij het debuut in 1978, werd in winst omgezet: 3-1 tegen Mexico. “Dan wordt het tijd om daar eens verandering in te brengen”, is Badri strijdvaardig. “We weten hoe we wedstrijden moeten benaderen: spelen als een eenheid, onze kwaliteiten benutten, balbezit houden en voorin het verschil maken. Onze tegenstanders gaan lijden tegen ons.”

Het hernieuwde zelfvertrouwen van de Tunesiërs heeft in de aanloop naar het WK voetbal wel een fikse knauw gekregen, want sterspeler en raising star Youssef Msakni (Al-Duhail) is door een zware knieblessure niet van de partij in Rusland. Een domper voor bondscoach Nabil Maâloul, die in zijn 4-2-3-1 systeem voor hem een belangrijke rol als dirigent had weggelegd. Msaskni zou samen met Wahbi Khazri (Sunderland, uitgeleend aan Rennes) en Naïm Sliti (Lille, uitgeleend aan Dijon) voor de nodige flair en creativiteit moeten zorgen in de as van het veld. Overigens kan Tunesië tegen sterke teams eenvoudig omschakelen naar een 4-3-2-1 formatie. In dat geval krijgen de defensieve middenvelders Ferjani Sassi (Al-Nassr) en Mohamed Amine Ben Amor (Al-Ahli) gezelschap van balveroveraar Ghailene Chaalali (ES Tunis).

WK kwalificatie:  Winnaar Groep A van de Afrikaanse kwalificatie. 
Bijnaam: de Adelaars van Carthago
Favoriete systeem: 4-2-3-1 of 4-3-2-1. 
Vermoedelijke opstelling Tunesië: Aymen Mathlouthi; Ali Maâloul, Syam Ben Youssef, Yassine Meriah, Dylan Bronn (Hamdi Nagguez); Ferjani Sassi, Saîf-Eddine Khaoui (Mohamed Amine Ben Amor); Anice Badri, Ellyes Skhiri (Wahbi Khazri), Fakhreddine Ben Youssef (Ghailene Chaalali); Naïm Sliti. 
Ster: Wahbi Khazri (Sunderland, uitgeleend aan Rennes). 
Speler om in de gaten te houden: Naïm Sliti (Lille, uitgeleend aan Dijon). 
Manager: Nabil Maâloul. 
Beste prestatie WK voetbal: Eerste ronde in 1978, 1998, 2002, 2006.

Engeland: zonder torenhoge verwachtingen

Het zorgde elke twee jaar weer voor het nodige gegrinnik bij menig voetballiefhebber: het onrealistische gehype van het Engelse nationale voetbalelftal. Als de Three Lions zich namelijk plaatste voor een groot eindtoernooi, lag het draaiboek al klaar. Eerst werd de nationale voetbaltrots in de aanloop naar het toernooi de hemel in geschreven. Vervolgens leidde dat alles tot een ongelofelijke hype en het nodige vertrouwen bij het thuisfront, dat al sinds 1966 snakt naar een nieuwe hoofdprijs. Om tenslotte met lede ogen te zien dat het weer niet lukt. Het verdict voor de nationale ploeg was dan ook altijd hetzelfde: een keiharde smak van de eerder gecreëerde roze wolk en de hoon van een natie.

Dit jaar is dat anders. De Engelse media kraaien geen victorie. Sterker: ze verwachten eigenlijk bar weinig van het komende WK voetbal. Dat heeft te maken met de recente geschiedenis, want zowel op het WK 2014 als op het EK 2016 kreeg Engeland twee gevoelige tikken te verwerken. Zo werd in Brazilië niet eens de groepsfase overleefd en werd op het eindtoernooi in Frankrijk in de achtste finales verloren van het nietige IJsland. Daar worden zelfs Engelsen nederig van.

Bovendien wordt openlijk getwijfeld of dit jeugdige Engeland goed genoeg is om een rol van betekenis te spelen. Dito voor de onervaren manager Gareth Southgate, die na het EK-debacle en het fiasco rond Sam Allardyce (Big Sam werd ontslagen vanwege imagoschade na een onthullende reportage van The Daily Telegraph over corruptie en fraude in het Engelse topvoetbal) werd aangesteld om de nationale voetbaltrots weer wat van zijn oude glans terug te geven. Met onder meer Harry Kane, Dele Alli (beiden Tottenham Hotspur), Raheem Sterling (Manchester City) en Marcus Rashford (Manchester United) heeft Engeland offensief wel wat troeven. Maar het pijnpunt ligt achterin, waarin de smaken wat minder zijn. 

WK kwalificatie:  Winnaar Groep F van de Europese kwalificatie. 
Bijnaam: The Three Lions
Favoriete systeem: 3-4-2-1
Vermoedelijke opstelling Engeland: Jordan Pickford; Gary Cahill, John Stones, Kyle Walker; Kieran Trippier, Jordan Henderson, Eric Dier (Jesse Lingard), Danny Rose; Dele Alli, Raheem Sterling; Harry Kane. 
Ster: Harry Kane (Tottenham Hotspur). 
Speler om in de gaten te houden: Marcus Rashford (Manchester United). 
Manager: Gareth Southgate. 
Beste prestatie WK voetbal: Winnaar in 1966.